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NASA Artemis的反复延迟如何损害美国的国防创新

2022年11月20日

本应再次将人类带回月球表面的Artemis计划本周再次遭遇挫折,许多公众和政府官员都在问:为什么NASA仍在执行这项任务?

搭载无人驾驶太空舱的Artemis 1号火箭原定于上个月发射升空,但一系列技术问题和氢气泄漏导致NASA连续取消了8月29日和9月3日的两次发射计划。在努力解决这些问题后,NASA本周在此决定取消9月27日的另一次计划发射,并在飓风伊恩之前将该系统推回肯尼迪航天中心的火箭装配大楼。

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这是太空发射系统(Space Launch System,SLS)的最近一次挫折,SLS系统旨地球和月球基地之间往返运输宇航员,此前经历了近十年的延误和数百亿美元的成本超支。月球发射服务由NASA外包给ULA,ULA是Boeing和Northrop Grumman的合资企业,估计每次发射成本约为40亿美元。相比之下,SpaceX的类似重型火箭Starship每次发射大约需要1亿美元,这外界感觉美国政府的交易很糟糕。

然而,无论交易多么糟糕,政府都拒绝取消该计划。通过将火箭的研发活动外包到20多个州,SLS获得了国会议员和业界人士的大量政治支持,他们渴望保留这些工作和合同,尽管遭到外界强烈反对。

这就是一个大问题:政府需要创新;它说它想创新,但它不会。不仅在太空发射领域,而且在整个国防领域。

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目前美国国家安全有两个方面的严重关切:第一,正在进行的东方贸易、经济和战斗战争;其次,包括中国在内的美国对手在高超音速、无人机和网络战方面的创新速度令人难以置信。国防创新的需求从未如此之高。然而,实现这一目标的希望从未如此渺茫。

虽然NASA的SLS崩溃一直这些潜在对手面前上演,但私营部门开始在公共部门无法领先的地方领先,特别是通过历史上一直避开武器的风险资本家重新关注“国防技术”。由著名投资者Katherine Boyle领导的Andreessen Horowitz的American Dynamism等基金开始投资下一代军事资产,例如Shield AI,它正在彻底改变自主军用无人机,价值超过20亿美元。

在资本市场之外,政府也在投资早期技术,但与私人和公共资本市场相比,投资数额相形见绌。小企业创新研究计划每年通过拨款为早期尖端技术提供约20亿美元,并且空军、海军和陆军拥有自己的利基风险投资计划版本。相比之下,私人市场管理的近10万亿美元资本。

然而,将相对少量的资金分配给初创公司是很容易的部分,尤其是当你有数万亿美元可供支配时。困难的部分实际上是采用和整合这项技术,而这正是政府严重不足的地方。

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DIU是五角大楼的优先事项吗?

国防创新部门(DIU)是五角大楼下属的一个政府组织,旨在帮助政府更快地利用新兴技术,目标是改造军队并加强国家安全创新基地。私营部门正在开发的新技术的快速国防采购完全属于DIU的任务,这是一个政治和难以驾驭的过程。

DIU成立于2015年,通过直接向前国防部长Ash Carter报告,从而摆脱了官僚主义的束缚,Carter以对国防创新的持续承诺而闻名。然而,该部门后来被降级为向Jim Mattis领导下的研究与工程部报告。

这次降级,大声地表明国防部的优先事项从创新转移,已经产生了后果。DIU董事、前赛门铁克首席执行官Michael Brown本月退休,正为其未完成核心使命的步伐和方向感到沮丧。

除了紧急和长期的资金外,今天的初创公司和核心技术还需要那些将采用、使用并最终购买其技术的客户。这将使他们能够以风险投资和私募股权市场为他们提供资金的有效方式抵消他们的研发费用。

政府现在要做的工作是真正开始使用和获取他们正在资助的技术,为无法在私营部门运营的技术提供急需的收入。此外,它将发出强烈的市场信号,即政府和国防部门可以成为进一步风险投资和私人资本的有吸引力的投资。

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NASA的SLS任务和DIU失去其主任的两个例子都非常公开地突出表明,声称想要创新的政府无法找到并接受获取和使用技术的新方法,如果这意味着破坏政治力量和与承包商的现有关系例如Boeing、Lockheed Martin或Northrop Grumman。这是以落后于对手的危险代价,这些对手正在以惊人的速度进行创新。

最重要的是,这揭示了政府未能认真对待超越敌人的迫切需要。充分利用金融资本市场的力量;并改革管理和预算办公室的采办系统。

不幸的是,如果不面临紧急变革,美国将来不及保护其历史技术优势。

(来源:AerospaceDefense,作者James.W,转载自战略前沿技术,2022年11月19日)

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